Niña inventa detector de plomo en agua mediante nanotecnología

Ciudad de México. Gitanjali Rao, una niña de 11 años, se interesó en el caso de la ciudad de Flint en Estados Unidos que presentaba altos niveles de plomo en el agua potable, debido a un problema con las tuberías.

Preocupada por la salud de los habitantes, se dispuso a crear un dispositivo que les permitiera saber qué tanto plomo tenía el agua que consumían sin necesidad de acudir a un laboratorio, y tener la certeza de que consumían agua sin este peligroso tóxico que puede poner en riesgo la vida de los seres humanos.

La joven pensó que podría crear un aditamento que, además de realizar el análisis de manera rápida, fuera económico. Gitanjali no sólo logró este propósito, sino que además se le concedió la distinción a “la mejor científica joven de Estados Unidos”, indicó BBC Mundo.

Rao también ganó el “Desafío Científico Joven 2017”, evento organizado por le empresa 3M por la Discovery Education donde recibió un premio por 25 mil dólares y el reconocimiento de la comunidad de Flint.

Construir este aditamento no resulta fácil ni siquiera para laboratorios especializados, además de ser costoso. Sin embargo, Gitanjali lo logró con materiales que ella misma consiguió.

El aparato fue llamado Tetis, en honor a la diosa griega del agua, y no requiere de tomar muestras para llevarlas a un laboratorio. Se trata de un instrumento tan sencillo que además es portátil. Según la niña, su invento todavía puede ser perfeccionado y asegura poder hacerlo aún más pequeño para poder instalarlo directamente en las llaves de agua.

Gitanjali empleó nanotubos de carbono y un sensor conectado vía Bleutooth a una aplicación móvil que muestra casi de inmediato los niveles de plomo en el agua.

“Siempre me ha interesado la nanotecnología, y en una investigación reciente del MIT (Massachusetts Institute of Technology) había visto que estaban usando nanotubos (de carbono) como detectores de humo”, indicó la niña a BBC Mundo.

La menor empleó el principio del “dopaje” para detectar el plomo en el agua, que en el deporte se entiende como el uso de sustancias prohibidas para obtener mejor rendimiento atlético. En el caso de Tetis consiste en introducir compuestos dentro de los nanotubos que a su vez funcionan como detectores de plomo.

“Usé cloruro para dopar los nanotubos”, dijo la menor. Al sumergir el detector o nanotubo en agua con plomo, las moléculas de metal se atraen al cloruro y de esta manera los identifica.

Rao hizo todo el procedimiento en su casa con cloruro con agua y sal de su cocina. El nanotubo está conectado vía Bluetooth a una aplicación de telefonía móvil.

“Mi detector mide la resistencia eléctrica causada por las moléculas de plomo en los nanotubos de carbono, y envía la información a un teléfono móvil”, explicó.

La menor también desarrolló la aplicación unsando un protocolo del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT).

Rao tuvo la ayuda de su mentora de 3M, Kathleen Shafer que le ayudó a investigar y refinar su idea y le propuso el empleo de los nanotubos. Asimismo, académicos de la escuela STEM School Highlands Ranch le ayudaron a preparar la presentación del proyecto.

Tetis fue desarrollado en cinco meses en un espacio que la niña adaptó como su laboratorio dentro de su casa.

La joven científica usará el dinero que ganó en el concurso para refinar su invento, que podría detectar otros químicos en el agua también tóxicos para la salud, como el cobre y el níquel.

“Creo que en cualquier lugar en el que se consuma agua podría usarse este dispositivo porque analizar la calidad del agua es muy importante para la salud, casi tan importante como ir al médico”, dijo la pequeña científica.

(Con información de Sin Embargo)

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